Les Chinois ont joué, au pire moment, avec le feu

photo: Reuters ( pour illustration)


À un moment où le monde est secoué par une pandémie de covid-19, la Chine a entrepris une entreprise risquée et potentiellement très dangereuse qui aurait pu passer inaperçue si elle n’avait pas été signalée par un astrophysicien américain bien connu. Les Chinois ont testé un nouveau type de fusée et une capsule spatiale pour transporter des astronautes. Alors que la capsule atterrissait élégamment avec un parachute, une fusée de 20 tonnes s’est écrasée de manière incontrôlable sur Terre.


Mardi 5 mai, la Chine a lancé un lanceur appelé Long March 5B et un prototype de capsule passager, qui n’a pas encore de nom, mais représente une nouvelle génération de navires pour le transport d’astronautes (chinois) en L’orbite de la Terre et plus tard probablement aussi vers la Lune.

Le test de la capsule a été un succès, et après 67 heures de lancement, il a atterri doucement en Mongolie intérieure à l’aide d’un système de trois parachutes et d’un coussin gonflable.

La fusée longue portée 5B, quant à elle, a continué à orbiter autour de la Terre à une altitude comprise entre 260 et 160 kilomètres. Comme son orbite était très asymétrique, ce n’était qu’une question de temps avant que la fusée ne déraille et ne commence à descendre vers la surface de la planète. C’est arrivé lundi dernier.

Le lancement de la fusée à longue portée 5B n’a pas été contrôlé, ce qui signifie que la CNSA, l’agence spatiale chinoise, n’a eu aucune influence sur le moment et l’endroit où la fusée entrerait dans l’atmosphère terrestre.

C’était un problème, car la fusée de propulsion à longue portée 5B est énorme par rapport aux satellites et autres technologies spatiales qui tombent régulièrement sur Terre ou brûlent dans son atmosphère.

Le plus gros incident de ce type depuis près de trois décennies


Lundi, la première étape de la longue marche 5B, une fusée de 30 mètres de long et 20 tonnes, a commencé à tomber vers la Terre.

C’était le plus gros et le plus gros objet à descendre de façon incontrôlable de l’espace vers la planète, après le 7 février 1991, lorsque la station spatiale Salyut 7 s’est écrasée de manière similaire.

Le chemin de la fusée chinoise vers la Terre a été suivi par le célèbre astrophysicien américain Jonathan McDowell, qui travaille au Harvard-Smithsonian Astrophysics Research Center, et est par ailleurs un expert des lancements et du suivi des satellites.

Comme l’a observé McDowell, une fusée chinoise a survolé directement les métropoles américaines de Los Angeles et de New York lors de sa dernière orbite terrestre:

La longue marche du 5B a traversé la ligne de démarcation dite de Kármán, la limite apparente entre l’atmosphère et l’espace de la Terre, fixée par l’agence spatiale américaine Nasa à une altitude de 80 kilomètres au-dessus de la surface de la Terre, au-dessus de l’océan Atlantique.

Si la fusée à longue portée 5B était entrée dans l’atmosphère terrestre 15 à 20 minutes plus tôt, il aurait été possible que jusqu’à 300 kilogrammes de parties de la fusée pleuvent à New York, a averti le média technologique Ars Technica.

Selon Jonathan McDowell sur Twitter, selon des sources locales, des parties de la fusée chinoise ont atterri dans les régions de plusieurs pays sur les côtes sud-ouest et ouest de l’Afrique: